På slutten av 1990-tallet var det gamle huset i Stines Bakke slitt, og det hadde behov for omfattende vedlikehold. Eirin Schistad Steen og Leif Erik Steen så imidlertid potensial i bygningen, og slo til.

– Vi satte i gang med oppussing og flyttet inn, og i første etasje var det en egen leilighet de første årene, minnes de.

Eirin har alltid vært lidenskapelig opptatt av kunst. Hun har lang utdannelse innen kreative fag, og jobbet på den tida som kunst og håndverkslærer på Kragerø Videregående skole. Det var det som brakte henne til Kragerø i utgangspunktet.

– Å gi Kragerø kvalitet

Men i 2001 tok hun og ektemannen Leif Erik grep. De bestemte seg for å gjøre førsteetasjen om til et galleri, hvor de kunne vise fram den kunsten de selv ønsket å formidle.

– Min drøm var å gi Kragerø noe av høy kvalitet. Så begynte vi å tenke på hvem vi skulle stille ut, sier Eirin.

Etter noen sesonger med drift, ble Eirins sønn Thomas Wartiainen med på laget, og det er han som har tatt over det meste av driften i dag.

Thomas har arvet sin mors kreativitet, lidenskap og øye for kunst. Han utdannet seg innen multimediedesign i Australia, men deretter vendte han nesa hjemover. Selv er han også en dyktig tegner, men en skjelving på hånden satte en stopper for tegnekarrieren.

– Da jeg kom hjem kjente jeg at jeg ville bli en person folk kunne si hei til igjen, etter å ha bodd i en millionby i flere år, sier han.

(Artikkelen fortsetter under bildet)

Sosialt vesen

Vel hjemme i Kragerø begynte han å jobbe hos Jensemann Pub, og deretter var han å se bak kranene på Stopp en Halv. De sosiale erfaringene fra utelivsbransjen har han tatt med seg videre. Han slår mer enn gjerne av en prat, og på den måten lærer han å kjenne kundene sine.

– Jeg tror faktisk folk i de fleste yrker kunne ha godt av å jobbe alene på en pub, sier Thomas og ler.

For gjennom 16 år har Wartiainen opparbeidet en stor kundegruppe fra hele landet. Kunstnerne som stiller ut har etter hvert blitt gode venner av ham, og galleriet har blitt det foretrukne for flere av dem.

Av kunstnerne som har stilt ut ved galleriet flere ganger, finner vi Kjell Nupen, Ørnulf Opdahl, Kenneth Blom, Frank Brunner, Per Fronth, Magne Furuholmen, Tore Juell, Elisabeth Werp og Nico Widerberg.

En døråpner kom i 2008, da venneutstillingen med Elisabeth Werp, Kjell Nupen, Magne Furuholmen og Nico Wideberg gikk av stabelen. Deretter fikk galleriet massiv oppmerksomhet da Pushwagner stilte ut ved galleriet tre år senere, i 2011. Den gangen ankom Pop Art-kunstneren den storslåtte utstillingen i en hvit Cadillac med Kragerøs spilloppmaker Henning Bentsen bak rattet.

(Artikkelen fortsetter under bildet)

– Klype seg i armen

To år senere kom imidlertid utstillingen som for alvor skulle sette galleriet i Stines Bakke på norgeskartet, da Dronning Sonja holdt sin aller første separatutstilling her.

– Det var moro å være først, jeg må innrømme det. Man klyper seg litt i armen når man får en slik henvendelse, sier Wartiainen, som røper at galleriet faktisk fikk et håndskrevet julekort fra dronningen det året.

– Men samtidig vil vi ikke være et dronning-galleri. Vi vil være et galleri hvor det er lav terskel for å ta turen inn.

(Artikkelen fortsetter under bildet)

Sommeren 2013, det samme året som dronning-utstillingen, stilte også Per Fronth og Håkon Gullvåg ut i galleriet. Da utstillingene var ferdig på sensommeren, satt galleristene med nærmere 500 bilder som skulle signeres av Dronningen og leveres ut til folk fra hele landet.

– Vi sendte melding til alle, leide et hotellrom i Sandvika, og fikk fraktet bildene dit slik at folk kunne hente dem der. Det gikk faktisk veldig bra, minnes Thomas.

Et eventyr

Reisen fra å være et sommergalleri og til å bli et helårsgalleri har vært nærmest et eventyr for den lille familiebedriften. Flere ganger har utstillingene nærmest blitt utsolgt på åpningsdagen, og det er omsatt for millionbeløp over få dager. Like vel vil ikke galleriet være et galleri for fiffen. De vil være et galleri for folk flest, hvor fokuset ligger på god kunst, heller enn dyr kunst.

– Vi har kunder som kjøper malerier som dåps- og bryllupsgaver, og flere ganger har det kommet ungdommer som ønsker å kjøpe kunst for konfirmasjonspengene sine. Det er nesten de hyggeligste salgene, sier Thomas.

Denne sommeren er det flere gamle kjenninger som dukker opp i galleriet. Kragerø-maleren Tore Juell åpnet sommersesongen 19. juni, og senere i sommer skal både Elisabeth Werp og Frank Brunner stille ut.